Helena Waldmann's pop-up feast for charioteers and all who are part of it


Helena Waldsmann’s reboot of live culture during a short summer break of the pandemic focuses on pure joy and a truely untamed concept: Balagan. Literally translated as „mess“, Balagan stands for the original folk theatre: a turbulent, cheerful fairground spectacle, wandering from town to town like the historical Commedia dell’arte. And what goes with it on three wheels? A Piaggio Ape, the popular three-weeled cargo van.
Translated the Ape is a bee, but Helena Waldmann calls the vehicle a „dancer“. In her rattling performance „BALAGAN!“ she uses three of them: the Api as vehicle, stage, throne and dancer at the same time. In addition, equipped with loudspeakers on their loading platforms, they turn the terrific music of the Hamburg Techno Marching Band MEUTE into a particularly moving sound experience.

The BALAGAN! ensemble is made up of local performers: the vehicles including their intrepid drivers and more than 20 local performers are being trained now, which means that Helena Waldmann is rehearsing a fortnight in each city tailoring the pop-up feast for charioteers and all who are part of it to prominent squares in the respective cities.

In Balagan, this anarchic, unbridled form of theatre, the Russian avant-garde at the beginning of the 20th century saw its ideal of authentic folk theatre realised. Even more, Balagan was intended as a statement against the burgeoning communist orthodoxy, which also defined narrow limits for the arts. Helena Waldmann is convinced: In times of controls and pandemic rules, Balagan is the life order of the day.

And what does BALAGAN! look like today? Surprising, unpredictable, cheerful, rattling, colourful.

Helena Waldmann makes the Ape dance

BALAGAN! is driving in Aschaffenburg’s and Ulm’s Kultursommer 2021. It is fueled by the NATIONAL PERFORMANCE NETWORK – STEPPING OUT and by KULTURSOMMER 2021, funded by the Federal Government Commissioner for Culture and the Media as part of the NEUSTART KULTUR, and by the city of Ulm. Moreover it is a production by Helena Waldmann and ecotopia dance productions in co-production with Kulturamt Aschaffenburg, ROXY, TanzLabor Ulm

Official Trailer – BALAGAN! | 1,5 min.

TV report  | Dancing with and on cargo tricycles
Two weeks of rehearsals, over 20 participants, 3 Piaggio Ape tricycles and six performances at three locations: In Ulm, it’s going to be loud and flashy.

Animation and postproduction: Marina Belikova.
Created in 2015 for the BALAGAN!!! Contemporary Art from the Former Soviet Union and Other Mythical Places exhibition by Momentum and was displayed at Kühlhaus Berlin alongside the other works. It is a visualisation of a poem by David Elliott BALAGAN!!!  (2015, duration 01:47)


Helena Waldmann


20-30 local performers
3 Piaggio Ape
3 Ape drivers


Giuseppe Verdi


Daniel Stenger


Anne Rotter
Pia Nett
Maren Donners
Ruth Creatiph

project management

Claudia Bauer


Christian Lauf
Guido Stuch


25 minutes


2021, JULY 1

Schlossplatz Aschaffenburg (D)


JULY 2+3

Schlossplatz Aschaffenburg (D)

July 23

ROXY Ulm (D)


Kornhausplatz Ulm (D)

July 25

Weinhof Ulm (D)



Main Echo | 26.07.2021
by Fee Bertold-Geis

It's wild to dance on a moving Ape>

Three Italian Piaggio Ape serve in „BALAGAN! the dancers as frenzied stages.

How are the rehearsals going?

I like to go out on the ice. I’m on real black ice at the moment.


Because I’m doing something I’ve never done before. But I do it a lot. And I love it.

You are staging a dance piece in which three driving Italian speedsters play a role….

This idea is a Corona birth. I thought it up last year. Dancers recorded little choreographies in their homes and put them on the web. I found that sad. That’s when the idea came up to work with several small stages so that the dancers can keep their distance but are not so isolated. Api are mobile stages. And also a delivery service. Their loading platforms are not only suitable for carting people, but also for large, grotesque performances by the dancers.

What does Balagan mean?

It was a Russian theatre form. The word comes from Persian and means „balcony“ and „elevated room“. The meaning evolved into „fairground“. An ape goes well with „Balagan“. I thought, if I’m going to work with dancers who are not professionals, I have to do something that’s simple. It’s not about chiselled, fine movements. An Ape rattles, it’s extremely wobbly, you have to have courage to dance on it.

The Api drive wildly back and forth?

I have declared the vehicles to be dancers. They have a small turning circle. So the three Api drive formations at the beginning of the pop-up event. Later they become dance partners for the dancers. Duets danced by a human and a vehicle. This competition between the vehicle and the human is interesting. We also have it in real city life. A car is practical and comfortable. At the same time, it restricts our living space and makes it dangerous. It’s exciting: what does a machine dancer do in contrast to a fragile human being? A dancer jumped against the windscreen during a rehearsal. It’s reminiscent of road accidents, of the danger these critters bring. Maybe not the Ape, but, say, an SUV.

This isn’t the first time you’ve worked with amateurs.

Yes, it is.

In „Good Passports Bad Passports“ there were also amateurs?

Yes, but I had a finished piece. The amateurs formed a wall of people. It is completely different to come with something ready-made than to work on something new with amateurs. I didn’t realise that there are hardly any professional dancers in Aschaffenburg.That’s why there are few polished choreographies.

Also exciting.

Yes, because there are many people in Aschaffenburg who have no idea about the processes in the theatre. They are often surprised that things are changed from one day to the next.

Because it’s just being created.

Exactly. For example, the competition between man and vehicle. I hadn’t thought of that before. But it fits the title well. „Balagan“ means „chaos“. The vehicles create traffic chaos, noise, stench.

Anyone could apply for the play. Diversity is important to you. Did it work?

It worked. There are people dancing who are well over 60. There is a woman who has trisomy 21 as well as people from Africa, Brazil, Asia, Uzbekistan. And fat and thin people.

What was the biggest surprise at the rehearsal?

The Ape drivers. I think those guys are great. They come from a completely different world. There is a 16-year-old from Rothenbuch (Aschaffenburg district).He drives like in a Rallyey – unbelievable! He has nothing to do with theatre. Also involved is an owner of a motorbike shop who usually rides a Harley Davidson. Now he sits in these tiny things and makes them dance. Then there is Mohammad. He’s from Tehran and loves all kinds of wheeled vehicles.

The Api for the piece are from here?

Yes, even though we thought at the beginning: Where are we going to get them? But it’s often like that: When you develop an eye for something, things are just there.

You work everywhere.

I am a nomad. I’ve staged in Iran, in Palestine, Bangladesh and Brazil. It’s funny that I’m in Aschaffenburg now.

You were the first European woman to stage in Iran. How was that?

It was amazing. But also incredibly difficult. I often talk about it here in rehearsals. Because quite often I hear: You’re not allowed to do that because of Corona! The situation is similar in Iran. There is always the fear that the censors will cut things. People often say, „You can’t do that.

Dancing is forbidden in Iran.

Dancing in public is forbidden for women there. We used a trick and put the women in tents. The censors came to the rehearsals several times. And they wanted the piece to be performed. Maybe because I am a foreigner, maybe because I was the first woman, I experienced the luck that they were more open and said: If you do this scene as a freeze frame, you can do it!

Attitude is also an issue with the play.

Right now is a time when we urgently need to have an attitude. An inner one and an outer one. To present oneself and make it clear: I am there. People have disappeared behind their monitors for a very long time. The real body hardly shows up anymore. Almost everything took place virtually during the pandemic. For me, this is a political statement: I will not be locked away. I won’t let them take away my three-dimensionality.

After Aschaffenburg, you are moving on to Ulm with the project. What comes after that?

I want to go to Uzbekistan. It’s a research trip, supported by the Goethe Institute. I discovered a dance called Lazgi from the desert region of Khorezm. It’s a super wild dance. I’d like to do a piece with it.

And go back on the ice?

So to speak.


Main Echo | 26.07.2021
von Fee Bertold-Geis

Es ist wild, auf einer fahrenden Ape zu tanzen >

Drei italienische Piaggio Ape dienen in „BALAGAN!“ Tänzer*innen als rasende Bühnen.

Wie laufen die Proben?

Ich gehe gerne aufs Glatteis. Ich befinde mich gerade auf richtigem Glatteis.

Weil ich was mache, was ich noch nie gemacht habe. Aber das mache ich oft. Und sehr gerne.

Sie inszenieren ein Tanzstück, in dem drei fahrende italienische Flitzer eine Rolle spielen….

Diese Idee ist eine Corona-Geburt. Ausgedacht habe ich mir das im vergangenen Jahr. Tänzer*innen haben in dieser Zeit kleine Choreografien in ihrem Zuhause aufgezeichnet und ins Netz gestellt. Das fand ich traurig. Da kam die Idee auf, mit mehreren kleinen Bühnen zu arbeiten, damit die Tänzer*innen den Abstand halten können, aber nicht so isoliert sind. Api sind mobile Bühnen. Und auch ein Lieferdienst. Ihre Ladeflächen eignen sich nicht nur, um Menschen anzukarren, sondern für große, groteske Auftritte der Tänzer*innen.

Was bedeutet Balagan?

Das war eine russische Theaterform. Das Wort stammt aus dem Persischen und heißt „Balkon“ und „erhöhtes Zimmer“. Die Bedeutung entwickelte sich hin zu „Jahrmarkt“. Eine Ape passt gut zu „Balagan“. Ich dachte mir, wenn ich mit Tänzer*innen arbeite, die keine Profis sind, muss ich etwas machen, was einfach ist. Es geht nicht um, ziselierte, feine Bewegungen. Eine Ape knattert, sie ist extrem wackelig, man muss Mut haben, darauf zu tanzen.

Die Api fahren wild hin und her?

Ich habe die Fahrzeuge zu Tänzerinnen erklärt. Sie haben einen kleinen Wendekreis. So fahren die drei Api am Anfang des Pop-up-Events Formationen. Später werden sie zu Tanzpartnerinnen für die Tänzer*innen. Duette getanzt von einem Menschen und einem Vehikel. Diese Konkurrenz zwischen dem Vehikel und dem Mensch ist interessant. Die haben wir auch im echten Stadt-Leben. Ein Auto ist praktisch und gemütlich. Gleichzeitig schränkt es unseren Lebensraum ein und macht ihn gefährlich. Ist doch spannend: Was macht so eine Maschinentänzerin im Gegensatz zu einem zerbrechlichen Menschen? Ein Tänzer ist in einer Probe gegen die Windschutzscheibe gesprungen. Es erinnert an Verkehrsunfälle, an die Gefahr, die diese Viecher mit sich bringen. Vielleicht nicht die Ape, aber etwa ein SUV.

Das ist nicht das erste Mal, dass Sie mit Laien arbeiten.


Bei „Gute Pässe Schlechte Pässe“ waren auch Laien dabei?

Ja, aber da hatte ich ein fertiges Stück. Die Laien formten eine Mauer aus Menschen. Es ist etwas völlig anderes, mit etwas Fertigem zu kommen, als mit Laien etwas Neues zu erarbeiten. Mir war nicht klar, dass es in Aschaffenburg kaum Profitänzer gibt. Deshalb gibt es kaum ausgefeilte Choreografien.

Auch spannend.

Ja, weil in Aschaffenburg viele Leute dabei sind, die keine Ahnung von den Abläufen im Theater haben. Sie wundern sich oft, dass von einem Tag auf den anderen Dinge geändert werden.

Weil es gerade entsteht.

Genau. Etwa die Konkurrenz zwischen Mensch und Vehikel. Das habe ich mir vorher so nicht ausgedacht. Passt aber gut zum Titel. „Balagan“ bedeutet ja „Chaos“. Die Vehikel erzeugen ja Verkehrschaos, Lärm, Gestank.

Für das Stück konnte sich jeder bewerben. Ihnen ist Vielfalt wichtig. Hat es geklappt?

Hat geklappt. Es tanzen Menschen, die deutlich über 60 sind. Eine Frau, die Trisomie 21 hat, ist ebenso dabei wie Menschen aus Afrika, Brasilien, Asien, Usbekistan. Und Dicke und Dünne.

Was war die größte Überraschung bei der Probe?

Die Ape-Fahrer. Die Jungs finde ich großartig. Sie kommen aus einer völlig anderen Welt. Da ist ein 16-Jähriger aus Rothenbuch (Kreis Aschaffenburg) dabei. Der fährt einen Stiefel – unglaublich! Der hat mit Theater nichts am Hut. Beteiligt ist auch ein Besitzer eines Motorradgeschäfts, der sonst eine Harley Davidson fährt. Jetzt setzt es sich in diese winzigen Dinger und lässt sie tanzen. Dann ist noch Mohammad dabei. Er kommt aus Tehran und liebt jegliche Art von fahrbaren Untersätzen.

Die Api für das Stück sind von hier?

Ja, auch wenn wir am Anfang dachten: Wo kriegen wir die nur her? Aber es ist oft so: Wenn man für etwas einen Blick entwickelt, sind die Sachen einfach da.

Sie arbeiten überall.

Ich bin eine Nomadin. Ich habe in Iran, in Palästina und Brasilien inszeniert. Lustig, dass ich jetzt in Aschaffenburg bin.

Sie waren die erste europäische Frau, die in Iran inszeniert hat. Wie war das?

Der Hammer. Aber auch unglaublich schwer. Ich spreche gerade hier in den Proben oft darüber. Denn ganz oft höre ich aktuell: Das darf man nicht wegen Corona! In Iran ist die Situation ähnlich. Da besteht immer die Angst, dass die Zensur Sachen streicht. Da wurde oft gesagt: Das darf man nicht.

Tanz ist verboten in Iran.

In der Öffentlichkeit ist Tanzen für Frauen dort verboten. Wir haben einen Trick angewandt und die Frauen in Zelte gesteckt. Die Zensoren kamen mehrfach in die Proben. Und sie wollten, dass das Stück aufgeführt wird. Vielleicht weil ich Ausländerin bin, vielleicht weil ich die erste Frau war, habe ich das Glück erfahren, dass sie offener waren und sagten: Wenn du diese Szene als Standbild machst, kannst du das machen!

Haltung ist auch ein Thema beim Stück.

Momentan ist eine Zeit, in der wir dringend einen Haltung haben sollten. Eine innere und einen äußere. Sich präsentieren und deutlich machen: Ich bin da. Die Leute sind sehr lange hinter ihren Monitoren verschwunden. Der reale Körper taucht kaum noch auf. Fast alles fand während der Pandemie virtuell statt. Das ist für mich eine politische Aussage: Ich lasse mich nicht wegsperren. Ich lasse mir meine Dreidimensionalität nicht nehmen.

Nach Aschaffenburg ziehen Sie mit dem Projekt weiter nach Ulm. Was kommt danach?

Ich will nach Usbekistan. Es ist eine Recherchereise, unterstützt vom Goethe Institut. Ich habe einen Tanz entdeckt namens Lazgi aus der Wüstengegend Khorezm. Es ist ein superwilder Tanz. Damit würde ich gerne ein Stück machen.

Und sich wieder aufs Glatteis begeben?




Neu Ulmer Zeitung | 27.72021
by Dagmar Hub

"BALAGAN!" makes cargo bikes dance >

„BALAGAN!“ makes cargo bikes dance

Helena Waldmann is convinced: the Ape can dance on three wheels. And the choreographer proves this with a spectacle

They are small and cuddly, loud, and they also stink a bit: the three-wheeled scooters „Ape“ of the Italian manufacturer Piaggio have been legendary since 1947. Berlin choreographer Helena Waldmann likes the motorised three-wheelers, and she is convinced: the Ape can even dance! For her creative spectacle „BALAGAN!“ she gave the vehicles a kind of voice by means of loudspeakers on the loading platform.

Many, many people were attracted to three public places in Ulm, where they could see how skilful drivers made three Ape vehicles dance to Waldmann’s choreography.

On and around the loading areas: A total of 19 dancers who used the Ape playfully, if necessary also as a bull in the manner of a small corrida. Three vehicles honked their horns as they rushed into the square from different directions; a red and a green „one-eyed“ one, which identifies them as old models, and a newer one in green with two headlights. At first the vehicles dance alone, in circles, against each other and a little bit with each other. Incredibly agile they are with their single front wheel.

Then the colourful folks come into action, who until now stood lined up at the edge of the stage area: dance professionals and amateurs from the region were allowed to sign up for the spectacle, were allowed to contribute their ideas and play their part in the wild dance project. They all come in hippie colours, in tulle skirts with fans or in ethnic shirts or festive cocktail dresses, and they use the speeding vehicles as dance partners and as a stage at the same time. Acrobatic jumps thrill the audience, the loading areas become mini stages, a dancer puts on a show lying on the roof of an Ape.

The spectacle lasts about half an hour, and its light-hearted gaiety delights audiences of all ages outdoors after months of forced cultural hiatus.

At the end, an unplanned gag happens: one of the small vehicles takes revenge – precisely the one that had been used by two dancers for a test of strength and which had been beating the two of them by the skin of its teeth, unstoppable. As the other two vehicles roll out of the circle and take their leave, it stops and had to be pushed off the playing field by its driver. One is simply no longer the youngest when you’re a little Ape, and you need a breather.